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Contaminación Marina: ¿Cómo se diluyen los Aditivos plásticos en el agua y sus riesgos?

lunes 21 de diciembre de 2020, 13:37h

La contaminación plástica ha estado en el centro del debate ambiental durante décadas. Si bien es bien sabido que el plástico en el medio ambiente puede descomponerse en microplásticos, ser ingerido por humanos y otros organismos, ascender en la cadena alimentaria y causar daños, esta es solo una parte del panorama.

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Los plásticos casi siempre están enriquecidos con aditivos, lo que los hace más fáciles de procesar, más resistentes o más eficaces. Esto plantea un segundo problema: cuando el material polimérico se deja en un ambiente durante períodos prolongados, estos aditivos pueden filtrarse fácilmente y contaminar el ambiente.

Este es el caso de los oligómeros de estireno (SO), un tipo de aditivo plástico que se encuentra comúnmente en el poliestireno, que ha causado una creciente preocupación debido a sus efectos sobre la alteración hormonal y la función tiroidea. Las autoridades suelen depender de las evaluaciones de riesgos de los científicos para evaluar dichos peligros públicos y determinar la acción apropiada para minimizar su impacto. Pero los científicos luchan por medir con precisión la proporción de aditivos plásticos lixiviables (es decir, la fracción biodisponible), ya que es difícil discriminar entre compuestos lixiviados y aquellos que aún están unidos al material plástico de origen. El problema se suma al hecho de que estos aditivos pueden difundirse en el medio ambiente a diferentes velocidades.

Ahora, en un nuevo estudio, el profesor Seung-Kyu Kim de la Universidad Nacional de Incheon, Corea, y su equipo han ideado un método de evaluación que podría cambiar el juego. Sus hallazgos se publican en Journal of Hazardous Materials.

El profesor Kim y su equipo recolectaron sedimentos superficiales de un lago artificial conectado al Mar Amarillo, con varias fuentes potenciales de contaminación por SO del área terrestre circundante y de boyas marinas. "Esperábamos que la distribución de contaminantes SO en los sedimentos del lago ayudaría a identificar su fuente más probable y medir la cantidad lixiviable del material fuente", explica el profesor Kim. Los científicos también examinaron una de estas fuentes potenciales diseccionando una boya de poliestireno de uso local, midiendo la concentración de SO en ella y la cantidad que se extrajo de ella.

Un hallazgo clave de su investigación fue que los dímeros de SO (SD) y trímeros (ST) se diluyen en el agua a diferentes velocidades, por lo que su composición en los sedimentos costeros es muy diferente de lo que se puede observar en las boyas y otras fuentes potenciales. Esto fue especialmente cierto para las ST: moléculas pesadas e hidrófobas que tendían a permanecer en los microplásticos de origen y se movían a un ritmo más lento en el lago. Las moléculas de SD más ligeras se filtraron mucho más fácilmente y viajaron más lejos. Esto significaba que la relación SD a ST aumentaría más lejos de la fuente del contaminante.

Sobre la base de esta dinámica, los investigadores sugieren utilizar esta relación como "índice de referencia" para identificar la fuente de SO y estimar la fracción biodisponible de SO en una muestra determinada. En palabras del profesor Kim, esto "sería de vital importancia para la evaluación del riesgo ecológico y humano causado por los aditivos plásticos", lo que permitiría evaluaciones de riesgo más precisas para la exposición potencial y, tal vez, formular políticas para rechazar ciertos aditivos más lixiviables y, por lo tanto, más peligrosos.

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